El último “hombre de hielo” de Ecuador

Baltazar Ushca tiene 68 años y, desde que tenía 15 años, cada semana va al Monte Chimborazo para coger hielo de la mina. Es el último hielero de Ecuador y a 4.500 metros de altura, el camino es empinado y tanto el viento como el sol son fuertes. Hoy que existen las heladeras, muchos hombres que hacían su trabajo, han abandonado la profesión para buscar una mas fácil.

El sigue haciéndolo, y esta reputación de ser el último hombre de hielo de Ecuador le ha llevado muchos beneficios: decenas de equipos internacionales de cine le han seguido hasta el Monte Chimborazo, y recientemente viajó a Nueva York para el estreno de uno de los muchos documentales que se han realizado sobre él. También es famoso a nivel local. En el mercado de La Merced, donde vende el hielo, la gente de todas las edades pide sacarse fotos con él. El sábado, viaja a los principales mercados de Riobamba para vender el hielo por US$4 el bloque.

Durante décadas, Ushca ha mantenido a su familia recogiendo hielo y verduras que crecen en los campos alrededor de su modesta casa. “Esta es nuestra forma de trabajar debido a la pobreza. Yo soy pobre y no tengo otra opción”, dice. En estos días, hay una opción diferente. Su yerno cobra US$60 por día a los extranjeros por una excursión a la mina de hielo. Él cree que podrían cobrar más por ver a un hielero real en acción, y espera que pueda hacerse cargo del trabajo de suegro cuando éste se retire.

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